NASA chế tạo kính viễn vọng để phát hiện các tiểu hành tinh đe dọa Trái đất

NASA đang đề xuất tiến lên phía trước với một kính viễn vọng có thể phát hiện các tiểu hành tinh trong quá trình va chạm tiềm năng với Trái đất. Nó dựa trên dự án được đề xuất này, Camera Đối tượng Trái đất.

NASA / JPL-Caltech

NASA chế tạo kính viễn vọng để phát hiện các tiểu hành tinh đe dọa Trái đất

Tác giả Paul VoosenSep. 23, 2019, 2:15 chiều

NASA đang tiến lên phía trước với kế hoạch phóng một kính viễn vọng hồng ngoại có thể phát hiện các tiểu hành tinh trong quá trình va chạm với Trái đất. Sự ra mắt của nó có thể đến vào giữa thập kỷ tới, Thomas Zurbuchen, quản trị viên liên kết của NASA cho khoa học ở Washington, DC, cho biết hôm nay tại một cuộc họp của hội đồng tư vấn cơ quan.

Nhiệm vụ giám sát vật thể gần trái đất, sẽ tiêu tốn từ 500 triệu đến 600 triệu đô la, phát triển từ các kế hoạch dài hạn cho Máy ảnh vật thể gần trái đất (NEOCam), lần đầu tiên được đề xuất bởi Phòng thí nghiệm phản lực phản lực (JPL) của NASA Pasadena, California, gần 15 năm trước. Phạm vi như vậy là rất cần thiết để đáp ứng yêu cầu của quốc hội rằng NASA phát hiện 90% tất cả các tiểu hành tinh và sao chổi có đường kính ít nhất 140 mét vào cuối năm 2020. Kính viễn vọng có thể sẽ có một tên khác, nhưng nhiệm vụ là tương tự, Mark Sykes, Giám đốc điều hành của Viện Khoa học Hành tinh ở Tucson, Arizona, và là thành viên của nhóm khoa học NEOCam. Không có tàu vũ trụ độc lập hoặc mới hoặc thiết kế hoạt động ở đây. Nhiệm vụ này là NEOCam.

Mặc dù NASA sẽ không đáp ứng thời hạn cuối cùng của Quốc hội - trong đó không gắn liền với bất kỳ sự kết hợp tài trợ nào của kính viễn vọng hồng ngoại và Kính thiên văn Khảo sát khái quát lớn, một cơ sở trên mặt đất đang được xây dựng ở Chile, cuối cùng sẽ biến nó thành hiện thực, Viện Hàn lâm Khoa học, Kỹ thuật và Y học Quốc gia tại Washington, DC, cho biết vào mùa hè này trong một báo cáo. Các nhà nghiên cứu cho biết, một kính viễn vọng hoạt động trong phổ hồng ngoại là rất cần thiết, trong thập kỷ qua đã chỉ ra rằng các tiểu hành tinh tối, gần như vô hình trong ánh sáng khả kiến ​​nhưng nổi bật trong hồng ngoại, lại phong phú hơn nhiều so với suy nghĩ. Jay Melosh, một nhà khoa học hành tinh tại Đại học Purdue ở West Lafayette, Indiana, và là một tác giả của báo cáo. Điều đó thúc đẩy sự cần thiết của hệ thống hồng ngoại.

Tuy nhiên, việc xây dựng kính viễn vọng hồng ngoại có thể đòi hỏi phải tăng ngân sách hàng năm 150 triệu đô la của NASA cho phòng thủ hành tinh. Hầu hết số tiền đó hiện đang dành cho nhiệm vụ Thử nghiệm chuyển hướng tiểu hành tinh kép (DART) đang được xây dựng bởi Phòng thí nghiệm Vật lý Ứng dụng của Đại học Johns Hopkins ở Laurel, Maryland. Được thiết lập để khởi chạy vào năm 2021, DART tìm cách kiểm tra xem có thể làm chệch hướng đường đi của một tiểu hành tinh hay không. Không rõ liệu những người chiếm hữu quốc hội sẽ theo sự dẫn dắt của NASA và cũng tài trợ cho kính viễn vọng hồng ngoại mới.

Nhiệm vụ cũng đánh dấu có lẽ là lần đầu tiên NASA thực hiện một đề xuất sứ mệnh được phát triển bởi một nhóm bên ngoài cho một chương trình khoa học cạnh tranh của mình và đề xuất điều hành nó trong nội bộ, Sykes nói. Động thái này có thể lấy lại vai trò của Amy Mainzer, một nhà thiên văn học tại Đại học Arizona ở Tucson, người đã lãnh đạo NEOCam kể từ lần đầu tiên được đề xuất, và nhóm khoa học của cô. Mainzer, người gần đây đã chuyển từ JPL sang Phòng thí nghiệm Mặt trăng và Hành tinh của trường đại học, sẽ đóng vai trò là điều tra viên chính của nhiệm vụ.

Tôi đang nghe [tin tức ngày hôm nay] cùng lúc với mọi người khác, anh nói Mainzer, người phục vụ trong Ủy ban tư vấn khoa học hành tinh của NASA, đang họp hôm nay tại Washington, DC. Nghe có vẻ như NASA quan tâm đến việc theo đuổi điều này. Tôi nghĩ là tuyệt vời. Tuy nhiên, đó là một vấn đề đáng để giải quyết. Tuy nhiên, vai trò mà cô và trường đại học của mình sẽ đóng vẫn chưa được thực hiện.

Trong 15 năm qua, với sự hỗ trợ của NASA, nhóm của Mainzer đã tinh chỉnh các thiết bị điện tử và cảm biến sẽ cung cấp năng lượng cho kính viễn vọng. Không giống như kính viễn vọng hồng ngoại tiền nhiệm, Máy khảo sát hồng ngoại trường rộng (WISE), cảm biến NEOCam sẽ có thể hoạt động mà không cần làm lạnh khi hoạt động tại L1, một điểm thuận lợi ổn định cân bằng giữa trọng lực của Trái đất và mặt trời. Các kỹ sư, trong khi đó, đã hạ thấp đáng kể các dòng điện tối tăm của máy phát hiện ra, các nhiễu phát ra khi các máy dò được vận hành ngay cả trong điều kiện tối đen.

Không phải ai cũng là người hâm mộ các kế hoạch của NEOCam. Nathan Myhrvold, một tỷ phú công nghệ và là cựu giám đốc công nghệ của Microsoft tại Bellevue, Washington, đã mắc lỗi các số liệu thống kê được sử dụng bởi Mainzer và những người khác để tạo ra đường kính tiểu hành tinh từ các quan sát của công cụ WISE, trong số các vấn đề khác. Nhiệm vụ của quốc hội, được thông qua vào năm 2005, NEOCam được thiết kế để giải quyết dường như ngày càng không liên quan. Một thay đổi là các nhà nghiên cứu hiện cho rằng các tiểu hành tinh có đường kính nhỏ hơn 140 mét cũng gây ra các mối đe dọa nghiêm trọng đối với Trái đất, một phần vì chúng có thể tạo ra sóng thần gây thiệt hại. Mục tiêu như được xác định [bởi Quốc hội] không đại diện cho bất kỳ ngưỡng nào đạt được thành công nếu bạn đạt được nó so với thất bại nếu bạn không, ông nói, Alan Harris, một nhà khoa học hành tinh tại MoreData ở La Canada, California. Đây chỉ là một điểm chuẩn ngẫu nhiên trên sân chơi.

Quyết định của NASA theo đuổi kính viễn vọng được đưa ra sau một tập đáng xấu hổ vào mùa hè này, được báo cáo vào đầu tháng này bởi BuzzFeed. Cơ quan và kính viễn vọng trên mặt đất đã thất bại trong việc xác định, cho đến phút cuối cùng, một tiểu hành tinh có kích thước chậm, bóng đá, được đặt tên là 2019 OK, chỉ cách Trái đất 65.000 km. Vẫn chưa rõ liệu NEOCam có phát hiện ra tiểu hành tinh đó hay không, mặc dù dự kiến ​​sẽ nghiên cứu các tiểu hành tinh dưới ngưỡng 140 mét.

Đây là một động thái tốt của NASA để đưa kính viễn vọng ra khỏi danh mục tài trợ khoa học của mình, Harris nói thêm. Các nhà khoa học hành tinh đã nghi ngờ NEOCam sẽ mang lại nghiên cứu mới quan trọng, một sự nghi ngờ có khả năng làm hỏng nó trong các cuộc thi trước đây. Điều đó không làm cho việc lấy dữ liệu này trở nên ít giá trị hơn cho xã hội, tuy nhiên, Melosh nói. "Đó là điều mà chúng ta thực sự cần phải làm", ông nói. Nó có thể không hoàn toàn là khoa học tốt nhất, nhưng có nhiều thứ cho cuộc sống hơn kiến ​​thức khoa học.

Đây là một câu chuyện phát triển.