Thử nghiệm Muỗi GM liên kết trong Dự án do Gates tài trợ

Khoảng một năm trước, muỗi biến đổi gen (GM) đã được thả vào tự nhiên và chúng đã bay dưới màn hình radar của thế giới cho đến tuần trước. Vào ngày 11 tháng 11, công ty Oxitec của Anh tuyên bố rằng họ đã thực hiện thử nghiệm ngoài trời nhỏ đầu tiên trên thế giới với muỗi Aedes aegypti biến đổi gen ở đảo Grand Cayman của Caribbean vào mùa thu năm 2009, sau đó là một nghiên cứu lớn hơn vào mùa hè năm ngoái.

Các thử nghiệm được thiết kế để kiểm tra xem những con muỗi thiết kế như vậy có thể được sử dụng thành công để chống lại những con muỗi hoang dã truyền bệnh như sốt xuất huyết hay không. Thông báo, được đưa ra tại một cuộc họp báo ở London, đã khiến nhiều người phản đối muỗi GM và khiến nhiều nhà nghiên cứu ngạc nhiên trong lĩnh vực kiểm soát di truyền của vectơ côn trùng.

Một số người đang đặt câu hỏi tại sao công ty ở lại mẹ quá lâu, gọi đó là một sai lầm chiến lược cung cấp những chỉ trích về biến đổi gen với đạn dược mới. Bart Knols, một nhà côn trùng học y tế tại Đại học Amsterdam cho biết: "Tôi không nghĩ rằng họ đã tự mình làm điều đó. "Điều này cũng có thể kích hoạt một phản ứng dữ dội."

Luke Alphey, giám đốc khoa học của Oxitec, nói rằng ông "hoàn toàn bác bỏ" quan niệm rằng có bất cứ điều gì bí mật về phiên tòa, vốn nổi tiếng trong dân số 50.000 người trên đảo, ông nói, "nhưng không được đưa ra quốc tế."

Các nhà khoa học từ lâu đã tranh luận về cách thức và thời điểm thực hiện phiên bản thử nghiệm đầu tiên của muỗi biến đổi gen được thiết kế để chống lại bệnh ở người - một nghiên cứu mang tính bước ngoặt mà họ tưởng tượng có thể kích hoạt sự kháng cự quyết liệt từ các đối thủ của kỹ thuật di truyền. Một luồng các bài báo và báo cáo đã lập luận rằng việc thả bất kỳ con muỗi biến đổi gen nào phải được đi trước bởi nhiều năm làm việc cẩn thận, bao gồm cả một cuộc tranh luận công khai để giành được trái tim và tâm trí của người dân địa phương. Nhưng rất ít trong số đó đã được thực hiện trong thử nghiệm ở Quần đảo Cayman, Alphey nói vì chính phủ không thấy cần thiết.

Nhưng việc thiếu một cuộc tranh luận công khai không phù hợp với các cộng tác viên trong một dự án quốc tế lớn, trong đó Oxitec là thành viên chủ chốt, để phát triển và thử nghiệm muỗi GM. Chương trình, được tài trợ bởi khoản tài trợ 19, 7 triệu đô la từ Quỹ Bill & Melinda Gates và được lãnh đạo bởi Anthony James của Đại học California, Irvine, đã dành nhiều năm để chuẩn bị một địa điểm nghiên cứu ở bang Chiapas của Mexico để nghiên cứu lồng và có thể phát hành trong tương lai của một chủng muỗi Oxitec khác. Công việc bao gồm các cuộc đối thoại rộng rãi với các nhóm công dân, cơ quan quản lý, học giả và nông dân. Dự án, một trong những thách thức lớn của Gates về sức khỏe toàn cầu, sẽ "không bao giờ" giải phóng muỗi GM theo cách mà Oxitec hiện đã làm ở Grand Cayman, James nói.

Oxitec đã nhận được 5 triệu đô la từ chương trình Gates, nhưng thử nghiệm Grand Cayman không nằm trong số đó. "Là một công ty tư nhân, họ có thể thúc đẩy chương trình nghị sự của riêng mình", James nói, mặc dù điều này có thể có thể gây tổn hại cho toàn bộ lĩnh vực. "Đó là một tình huống khó khăn, " ông nói.

Ý tưởng quan trọng của Oxitec, được tiên phong bởi Alphey khi còn ở Đại học Oxford vào những năm 1990, là phát hành một số lượng lớn muỗi đực được nuôi trong phòng thí nghiệm được trang bị một gen giết chết bất kỳ con nào trong giai đoạn ấu trùng hoặc ấu trùng. Khi con đực giao phối với con cái của quần thể tự nhiên, không có con cháu và nếu con đực chuyển gen giao phối thường xuyên hơn con cái tự nhiên, quần thể muỗi sẽ suy giảm hoặc thậm chí sụp đổ.

Nghiên cứu thực địa nhỏ đầu tiên, được thiết kế để kiểm tra xem con đực có thể cạnh tranh với các đối tác tự nhiên của chúng hay không, được thực hiện trên Grand Cayman vào tháng 11 và tháng 12 năm 2009, Alphey nói. Một nghiên cứu lớn hơn, từ tháng 5 đến tháng 10 năm nay, đã thử nghiệm khả năng ngăn chặn dân số của loài côn trùng này. Trong nghiên cứu đó, quy mô dân số tại khu thử nghiệm rộng 16 ha đã giảm 80% "thành công hoàn toàn", ông Alphey cho biết trong cuộc họp của Hiệp hội Y học Nhiệt đới và Vệ sinh Hoa Kỳ tại Atlanta vào ngày 4 tháng 11.

Alphey nhấn mạnh rằng khi thiết kế thử nghiệm, Oxitec đã làm việc với Đơn vị Nghiên cứu và Kiểm soát Muỗi (MRCU) của Quần đảo Cayman, một lãnh thổ hải ngoại của Anh. Thử nghiệm tuân thủ các quy tắc của dự luật an toàn sinh học mới của lãnh thổ vẫn chưa trở thành luật, Alphey nói. Mặc dù không có các cuộc họp tại tòa thị chính hoặc các cuộc tranh luận công khai, MRCU đã gửi thông tin về nghiên cứu này đến các tờ báo địa phương. MRCU cũng đăng một video quảng cáo về dự án trên YouTube, nhưng clip không đề cập đến việc muỗi là biến đổi gen. MRCU không thể đạt được để bình luận.

Tổ chức Y tế Thế giới (WHO) đang soạn thảo các hướng dẫn để thả muỗi biến đổi gen, một quá trình sẽ mất ít nhất 3 tháng nữa, Yeya Touré, người quản lý các biện pháp can thiệp kiểm soát véc tơ sáng tạo tại WHO cho biết. Touré nói rằng anh ta biết về phiên tòa ở Grand Cayman và anh ta không biết về bất kỳ hành vi sai trái nào của Oxitec.

Nhà côn trùng học y tế Willem Takken của Đại học Wageningen ở Hà Lan chỉ ra rằng trong khi biến đổi gen, muỗi của Oxitec được lập trình để không sinh con, điều này khiến cho bất kỳ gen nào mới được đưa vào sẽ là một trong những mối lo ngại lớn của đối thủ GM. Nhưng các nhóm môi trường đang than thở về những gì họ thấy là thiếu cởi mở. "Nếu những con muỗi này hoàn toàn an toàn, vậy thì tại sao lại im lặng?" Gurmit Singh, chủ tịch của Trung tâm Môi trường, Công nghệ và Phát triển ở Malaysia, nơi Oxitec hy vọng sẽ sớm bắt đầu thử nghiệm thực địa.