Phát hành muỗi GM ở Malaysia gây ngạc nhiên cho các đối thủ và nhà khoa học Again

James Gathany / CDC

Khoảng 6000 con muỗi biến đổi gen được phát triển để giúp chống lại sốt xuất huyết đã được phát hành tại Malaysia vào ngày 21 tháng 12, theo một tuyên bố được đưa ra bởi Viện nghiên cứu y tế (IMR) của đất nước ở Kuala Lumpur hôm qua. Giống như những lần phát hành đầu tiên của muỗi, trên đảo Grand Cayman của Caribbean vào năm 2009 và 2010, tin tức này đã gây bất ngờ cho cả những người chống lại côn trùng và các nhà khoa học ủng hộ chúng.

Muỗi được phát triển bởi Oxitec, một công ty công nghệ sinh học của Vương quốc Anh nhằm mục đích chống lại bệnh sốt xuất huyết bằng cách phát hành một số lượng lớn muỗi Aedes aegypti "vô trùng di truyền". Khi con cái hoang dã giao phối với những con đực chuyển gen này, không có con cái khả thi; hy vọng là kết quả là quần thể muỗi sẽ sụp đổ.

Tin tức dường như đã khiến giới truyền thông và công chúng Malaysia bất ngờ; nhiều tin tức gần đây báo cáo rằng nghiên cứu đã bị hoãn lại sau những cuộc biểu tình dữ dội. Mới 17 tháng 1, Hiệp hội người tiêu dùng Penang và Sahabat Alam Malaysia, hai nhóm phản đối việc sử dụng côn trùng biến đổi gen, đã kêu gọi Ủy ban an toàn sinh học quốc gia thu hồi phê duyệt nghiên cứu. Các nhà khoa học cũng vậy, theo ấn tượng rằng công việc vẫn chưa bắt đầu, nhà côn trùng học y tế Bart Knols thuộc Đại học Amsterdam cho biết. Một bài đăng trên blog vào ngày 24 tháng 1 của Mark Benedict, một nhà tư vấn tại Trung tâm kiểm soát và phòng ngừa dịch bệnh ở Atlanta, người theo dõi lĩnh vực này chặt chẽ, đã đề cập rằng nghiên cứu của Malaysia đã được "lên kế hoạch".

Knols lo lắng rằng những bất ngờ như việc phát hành ở Grand Cayman và Malaysia có thể làm xói mòn niềm tin của công chúng và cung cấp cho các nhóm chống GM bằng đạn dược. Hai nhóm Malaysia, chẳng hạn, đã đưa ra một tuyên bố hôm qua nói rằng họ "bị sốc ... chúng tôi lên án cách thức bí mật rõ ràng trong đó các thử nghiệm đã được tiến hành." Helen Wallace của nhóm vận động GeneWatch UK nói rằng việc thiếu giao tiếp không làm tăng thêm niềm tin vào Oxitec.

Giám đốc khoa học của Oxitec, Luke Alphey, xác nhận rằng truyền thông Malaysia đã sai. Nhưng Alphey nói rằng "không ai nên ngạc nhiên khủng khiếp" khi phát hành. Một khi tất cả các rào cản pháp lý đã được vượt qua, "dường như có thể dự đoán rằng bước tiếp theo sẽ là phát hành thực tế, " ông nói. Oxitec đã không công bố tin tức này vì đó không phải là vai trò của công ty, ông Alphey nói: "Đây là một nghiên cứu của chính phủ Malaysia được thực hiện ở Malaysia. Họ phải công bố nó."

Thực hiện tại một khu vực hẻo lánh của Bentong, một quận thuộc bang Pahang miền trung, nghiên cứu này được thiết kế để kiểm tra khả năng sống sót và khả năng di chuyển của con đực chuyển gen, Alphey nói. Khoảng 6000 con đực hoang dã, cũng như kiểm soát, đã được phát hành. Nghiên cứu kết thúc vào ngày 5 tháng 1, sau đó thuốc diệt côn trùng được phun ra để tiêu diệt bất kỳ con muỗi nào còn lại, IMR cho biết.

Wallace tin rằng Oxitec đang gấp rút tiến hành thử nghiệm thực địa vì cần bắt đầu kiếm tiền. Trong một phân tích được đăng gần đây (pdf), GeneWatch UK tuyên bố rằng công ty đang mất khoảng 1, 7 triệu bảng (2, 7 triệu đô la) mỗi năm và cần trả lại khoản vay 2, 25 triệu bảng (3, 6 triệu đô la) vào năm 2013. Nhưng Alphey nói rằng đó không phải là lý do. "Chúng tôi là một công ty vì lợi nhuận và tài chính không liên quan, " ông nói. "Nhưng bất cứ ai nhận ra rằng có 50 đến 100 triệu ca sốt xuất huyết mỗi năm sẽ cảm thấy khẩn cấp."

Nghiên cứu được thực hiện ở Grand Cayman vào mùa hè năm ngoái lớn hơn nhiều. Ở đó, khoảng 3 triệu con muỗi đã được thả ra để kiểm tra xem chúng có thực sự có thể giúp hạ thấp dân số địa phương hay không. Một bài báo mô tả các kết quả đã giảm 80% số lượng muỗi muỗi đã được gửi tới Science, Alphey nói.